Авианосец «Akagi», так же как и его однотипный собрат «Amagi», был заложен в качестве линейных крейсеров с нормальным для этого типа судов водоизмещением (41 200 т.) и вооружением (10 410-мм орудий ГК). Однако в связи с началом работы Вашингтонской конференции, на которой ожидалось принятие некоторых ограничений на постройку военных кораблей, в феврале 1922 года их строительство было приостановлено. По решению последней — Японии было разрешено достроить оба эти корабля, но уже в качестве авианосцев.

Но тут произошло непредвиденное – в результате произошедшего в 1923 году землетрясения корпус Amagi был настолько сильно деформирован, что, после недолгих раздумий было решено порезать его на металлолом. Его место должен был занять недостроенный линкор «Kaga», который было решено переделать в авианосец. На самом же Akagi приостановленные работы по строительству были продолжены 17 ноября 1923 года.  

К моменту вступления в строй Akagi был самым крупным авианосцем в мире. Его водоизмещение составляло более 30 000 т, хотя на уровне официальной японской статистики была указана несколько заниженная величина – 26 900 т. Но продолжалось это недолго, поскольку построенные позже американские авианосцы «Lexington» и «Saratoga» смогли лишить его этого титула.

На проект, благодаря которому Akagi впоследствии перестроили в авианосец, огромное влияние оказал английский корабль «Furious». Первоначально «японец» даже имел сходную конструкцию. В частности, его полетная палуба обладала размерами 190м х 30 м и занимала около ¾ всей длины корпуса. Ангар для самолетов был трехъярусным, причем в передней части двух верхних ярусов были расположены стартовые площадки, позволяющие самолету стартовать прямо из ангара. Это были, как правило, истребители, для подъема которых было построено два лифта. Нижняя же площадка была предназначена для взлета тяжелых бомбардировщиков и торпедоносцев.

Akagi был достаточно сильно бронирован. Его бронепояс имел в толщину 152 мм и был смонтирован с наклоном в 14 градусов. Простирался он на 2/3 длины всего корпуса. Сверху к нему была прикреплена броневая плита обладающая толщиной от 57 до 79 мм.

Первоначально вооружение«Akagi было составлено из десяти 200-мм орудий, расположенных в башнях (4шт.) и в казематах (6шт), но после проведенной в 1935 – 1938 гг модернизации башни были демонтированы. Однако казематные установки было решено сохранить.

Во время сражения при острове Мидуэй, которое произошло 4 июня 1942 года, американские летчики смогли дважды серьезно повредить корабль. Одна из сброшенных ими 454-килограммовых авиабомб угодила в центральную лифтовую шахту и взорвалась на ангарной палубе. Ее «сестричка» взорвалась в кормовой полетной части. Возникший пожар, который охватил стоящие там самолеты, локализовать не удалось, поэтому спустя 9 часов борьбы с ним экипаж оставил корабль. На следующее утро – 5 июня 1942 года – выгоревший остов Akagi был расстрелян кораблями эскорта.