самолет Ли-2В июне 1935 года авиаконструктор А.Н. Туполев был назначен руководителем государственной комиссии, созданной для переговоров с американскими производителями авиационной техники. В результате встречи с представителями фирмы «Дуглас» в США был куплен самолет «Douglas DS-2» для инженерных испытаний и последующего приобретения лицензии к серийному производству.

Всесторонние испытания американского самолета в ЦАГИ в марте 1936 года показали, что «ДС-2» качественная надежная машина. Спустя некоторое время был подписан контракт с американской стороной на покупку лицензии и второго эталонного самолета (на этот раз уже «ДС-3»). Отдельным пунктом оговаривалось обучение советских специалистов на заводах фирмы «Дуглас». Также по этому контракту СССР получал дополнительно 18 самолетов ДС-3 в 1937—1938 годах.

По лицензии фирмы «Дуглас» начался выпуск пассажирского самолета «ПС-84» (будущий самолет Ли-2), двухмоторного цельнометаллического низкоплана. В течение 1938 года их собирали из комплектующих, поставляемых американцами. В 1939 году конвейерная сборка производилась уже из отечественных узлов и механизмов. Выпуск «ПС-84» был с самого начала налажен на авиазаводе в Казани и в 1940 году самолет стал поступать в гражданскую авиацию.

«Аэрофлот» располагал достаточным количеством «ПС-84» и оригинальных «Douglas DS-3», для своих рейсов, как дальних, так и ближних. При этом на международных направлениях использовались только «ДС-3», как проверенные, безупречные машины. Авиалайнер «ПС-84» был самолетом-близнецом «ДС-3», считался таким же комфортным, но авиационнное начальство предпочитало подстраховаться и первое время за границу машины советской сборки не выпускало.

С началом войны в 1941 году производство гражданского пассажирского самолета «ПС-84» было приостановлено. Его выпуск переориентировали, и «ПС-84», пройдя модификацию, стал выпускаться в качестве военно-транспортного судна под названием «самолет Ли-2». Конструктивные отличия касались в основном дополнительного оборудования. Салон был переоборудован для перевозки десантных групп парашютистов и для перевозки военных грузов. Таким образом, самолет Ли-2 стал многоцелевой военной машиной.

Для того чтобы самолет Ли-2 мог выполнять задачи бомбардировки наземных объектов противника, фюзеляж оснастили бомбодержателями в расчете на подвеску авиабомб общим весов 1200 килограммов. Прицел первоначально был простой визирный. Впоследствии устанавливался более совершенный оптический прицел.
Экипаж самолета составляли два пилота: бортмеханик и радист.