Поздним вечером 22 апреля 1915 года невдалеке от городка Ипр (Бельгия) немецкими войсками было впервые использовано боевое отравляющее вещество. Это был хлор. Они выпустили из баллонов 180 тонн газа на протяжении 6 км по фронту. Результатом такой «дезинфекции» стало отравление около 15 тысяч английских и французских солдат, из которых более 5 000 человек погибли. Фронт оказался прорванным на протяжении восьми километров.

Будь у немцев в этот момент сильные резервы – такое применение газа вполне могло поставить точку в проведенной войне. Но их под рукой не оказалось. Но этот небольшой тактический успех германской армии вошел в историю совсем в иной ипостаси: этот день считается началом применения боевых отравляющих веществ в войне.

В основу боевых отравляющих веществ, которые были применены на полях битвы в период первой мировой войны, были положены изобретенные, синтезированные или открытые вещества последних двух веков. Помимо упомянутого уже хлора, открытого в 1774 году поля сражений были «обработаны»: синильной кислотой (1782 г), фосгеном (1811 г), ипритом (1822 г, 1859 г), дифосгеном (1847 г), хлорпикрином (1848 г) и т.п. А в середине XIX века были сконструированы первые химические заряды.

Известен факт об обстреле Одессы «вонючими бомбами» с английских и французских кораблей в мае 1854 года, в период Крымской войны. Согласно историческим документам, они содержали в себе какое-то отравляющее вещество. Во время вскрытия одной из неразорвавшихся, сильное отравление получил адмирал В. А. Корнилов вместе со вскрывавшим бомбу канониром. Судя по всему, это был сернистый газ, применение которого было одобрено британским военным министерством, а может быть и синильная кислота, применение которой было санкционировано несколько позже. Однако в больших объемах использования обоих проектов не случилось, в силу, скорее всего, технических причин.

В царской армии первые эксперименты с боевыми отравляющими веществами были начаты в середине XIX века. Существует документ главного артиллерийского комитета о введении в комплект «единорогов» (гладкоствольных гаубиц) — бомб, начиненных отравляющими веществами. Для использования однопудовыми (196 мм) единорогами даже была изготовлена опытная серия таких зарядов, которые были снаряжены цианистым какодилом. Но…

Для испытаний газа был выбран сруб, в который посадили несколько кошек и взорвали в нем химический заряд. Спустя сутки к нему подошли участники специальной комиссии. Они увидели, что все кошки, несмотря на сильно слезящиеся глаза, были живы. О неудачных испытаниях председатель комиссии А. А.Баранцов доложил царю, по решению которого было решено впредь подобных экспериментов не проводить. А жаль. Какую бы помощь могли оказать эти снаряды русским войскам при взятии в 1877 году болгарской Плевны.