А6М «Zero» – легенда японских ВВСВо второй половине августа 1940 года на китайском театре военных действий на стороне Японии появился новый самолет. Прекрасно сработавшей китайской разведкой были добыты все характеристики этого «суперистребителя». Это произвело совершенно неожиданный эффект – при его появлении в небе Китая все китайские самолеты… попрятались.

В течение трех недель не было зафиксировано ни одной схватки японского «Zero» со стоящими на вооружении китайских ВВС советскими И-152/И153. И не зря. В первой половине сентября японский самолет-разведчик зафиксировал над одним из китайских аэродромов большое скопление самолетов противника. Сообщение об этом было передано группе истребителей капитана Синдо с приказанием изменить курс следования и вступить в бой. Последовавшая схватка больше походила на избиение младенцев. Спустя несколько минут из 30-ти китайских истребителей было уничтожено 27. Японцы в этом бою потерь не имели.

Так появилась легенда об истребителе «Зеро-сен», которому вскоре предстояло стать одной из легенд японских ВВС. Но рождение данного самолета было очень тяжелым. Япония была первым государством, которое спроектировало, построило и приняло на вооружение авианосец. Теперь требовалось изобрести самолет, который мог бы стартовать и садиться на его палубу. Именно таким требованиям должна была удовлетворять машина, которую военное ведомство заказало сразу двум авиационным заводам: Митсубиси Дзукогё и Накадзима Хикоки К К. Последняя практически сразу отказалась от выполнения данного заказа посчитав его невыполнимым. Ведь заданием предусматривалась разработка и выпуск самолета совершенно иного качественного уровня. Своими техническими характеристиками он должен был превзойти все имеющиеся на тот момент самолеты противника. Так что отказ никого не удивил.

Разработка самолета была поручена тридцатичетырехлетнему инженеру-конструктору Дзиро Хорикоси. Свои расчеты он стал вести, руководствуясь опытом постройки подобного истребителя – А5М – разрабатывавшегося Японией незадолго до этого, но не доведенного до логического завершения. Получившийся самолет был оснащен прекрасным мотором и вооружен знаменитыми швейцарскими пушками «Эрликон», для производства которых Японией была закуплена лицензию. На каждый из «Зеро» было установлено по две таких пушки, что сделало его самым тяжеловооруженным самолетом на тот момент в мире. Японией было разработано и выпущено много различных модификаций «Зеро». Одна из них – А6М2-К – была разработана как самолет-буксировщик воздушных мишеней. Под конец войны практически все эти самолеты были переданы в распоряжение пилотов-камикадзе.